Físicos La naturaleza de la naturaleza

Los físicos son los científicos que antes y con más fundamento que otros profesionales incorporaron el uso de Internet a su trabajo diario . De hecho, la WWW nació en un laboratorio europeo, el CERN, donde trabajaba Tim Berners-Lee, en 1990 . La razón puede estar en que esta disciplina, como ninguna otra, depende de la tecnología para avanzar . Contrastar, preguntar y compartir experiencias son tareas consustanciales a toda investigación; en la física, los ordenadores e Internet después han aportado un salto cualitativo que, quizá por evidente, nos resulta difícil comprender .

Primero fue el cálculo masivo, hoy lo que podríamos llamar la investigación a distancia . Esta última tendencia, que no moda, se está introduciendo en aquellas parcelas de la investigación física cuyos proyectos requieren grandes inversiones de capital, tanto económico como humano . Joaquín Sánchez joaquin@ciemat . es, jefe de Diagnósticos y Tecnologia de Plasma en el CIEMAT ( Centro de Investigaciones Energéticas, Mediambientales y Tecnológicas ) trabaja en el laboratorio de Fusión por Confinamiento Magnético . Allí, en un proyecto compartido con Euratom, investiga el fenómeno del plasma a altas temperaturas para conseguir, por fusión nuclear, una nueva fuente de energía . Mientras que en la fisión —fundamento de las centrales nucleares— el combustible es muy activo y se frena, en la fusión nuclear el combustible es inerte: para conseguir que entre en reacción hay que calentarlo a temperaturas altísimas . Además, es muy exquisito: en cuanto algo falla, se apaga . La grandez de la fusión reside en que es segura y no contaminante; su miseria, en que su obtención resulta muy cara . Lo cierto es que la energía nuclear por fisión es hoy una realidad muy controvertida, mientras la fusión es cosa del futuro .

“Aunque en España es incipiente ya se está implantando la modalidad de hacer operaciones remotas ambientadas, de manera que los científicos en sus terminales no sólo ven los datos de un experimento, sino que tienen acceso a imágenes y sonidos de la sala donde se está produciendo el ensayo” . Desde luego, este apoyo tecnológico a través de la red, unido a la videoconferencia, permite un seguimiento de los proyectos que, en este campo como en otros de alto coste, implican a muchos países y personas . “Aunque en nuestro país este modo de trabajar no está muy introducido, no hay duda de que es la tendencia . Otra posibilidad que nos brinda Internet es la de acceder a nuestros propios datos a través de los navegadores disponibles, con lo que el problema de las diferentes plataformas informáticas se ha solucionado; en este aspecto, el uso de la Red ha sido clave” .

Sin tanto despliegue y con una imagen más discreta que la investigación aplicada, los proyectos de física teórica parecen estar, al menos en España, desasistidos . Por esto, el uso de una tecnología asequible, como es Internet, ha permitido un avance que Mariano Baig, baig@ijae . es profesor de Física Teórica en la Universidad Autónoma de Barcelona, califica como decisivo . “Hay una gran cantidad de actividades que antes no eran posibles, por la modestia de nuestros medios, al menos en el campo de la física teórica, que no recibe subvenciones ni contratos internacionales . Nuestra especialidad siempre ha estado relegada si la comparamos con la física aplicada; esta es una polémica muy vieja” .

Añade Baig: “Tal vez el fenómeno está actualmente acentuado por la propia dinámica tecnológica; todo va muy rápido, pero a la investigación elemental no le va la rapidez . Un desarrollo tecnológico se puede prever, pero en la física teórica avanzamos un poco a ciegas . No hay que olvidar, no obstante, que el desarrollo teórico y el tecnológico van unidos, se alimentan recíprocamente . Ahora mismo, la tecnología esté primando por encima de la ciencia” .

No obstante, la informática no es la panacea para los investigadores, en su opinión . “La mayoría de los programas informáticos que salen al mercado no están depurados, lo que para nosotros es un desastre, porque necesitamos una estabilidad que no pueden ofrecernos . Muchas investigaciones las hacemos por simulación, que requiere muchas horas de ordenador . Un error, por mínimo que sea, da al traste con meses de trabajo” .

Matizando estos puntos de vista, Manuel Rico Sarompas rico@malika . iem . csic . es, investigador del CSIC en el Instituto de Estructura de la Materia, distingue entre el uso de Internet y el avance que ha supuesto para la física el acceso a los grandes ordenadores y al cálculo masivo, que posibilitan la simulación de procesos físicos que no pueden realizarse experimentalmente . “Internet —dijo a esta revista—acelera el proceso de investigación, en tanto nos permite conocer qué está haciendo un físico de nuestro campo en cualquier parte del mundo, lo que antes era más difícil por tener que acudir a referencias bibliográficas, un proceso necesariamente lento” .

En cuanto al contraste de ideas, Manuel Rico no está tan seguro de que sea tanto como se presume: “hay una cierta reluctancia a usar la Red por parte de los científicos de más edad, que sin duda tienen mucho que aportar . Por el contrario, la gente joven es más esclava del ordenador, e incluso le dedica más tiempo del necesario, en detrimento de las horas de mesa o de laboratorio, fundamentales en física como en otros campos cientificos . La verdad es que Internet no sustituye el trabajo de investigación en sí, es una herramienta más de trabajo” .

El correo electrónico es vital

En este contexto de alta valoración de la tecnología, puede parecer paradójico que sea el correo electrónico la aplicación que los físicos nombran en primer lugar cuando se les pide decantarse por una de ellas . Puede ser menos sofisticada que otros recursos “virtuales” que fascinan a los internautas, pero para los físicos es sin duda la más útil . Mariano Baig, que investiga la física de las particulas elementales a través del uso de simulaciones numéricas, ha tenido desde antiguo una relación muy estrecha con la informática . “Sin embargo —dice— para mí, el correo electrónico sigue siendo la aportación fundamental a mi trabajo . Como, comúnmente, los proyectos trascienden las fronteras, la facilidad de comunicación, es decir la posibilidad de mantener viva una investigacion, es crucial, y aquí es donde la eficacia depende del correo electrónico . Se avanza más rápido porque se trabaja en un objetivo común . En la ciencia física, el desarrollo de ideas no es posible hablando por teléfono” .

Joaquín Sánchez, del CIEMAT, va aún más lejos . “Si a mí me quitaran los navegadores, sería menos grave que si tuviera que prescindir del correo electróncico . Una mejor comunicación implica mejores resultados . Ya con el correo electrónico de los primeros años había mayor rapidez de comunicación, pero quedaba restringida a un pequeño número de personas . Ahora, con la nueva fisonomía de Internet, me es más fácil encontrar alguien que a mí me interese y ponerme en contacto . Nadie puede imaginar lo importante que es para nosotros, en esta profesión, discutir nuestras ideas y dudas con gente de todo el mundo” .

No se trata tanto de encontrar en un interlocutor la solución a un problema, sino más bien de conocer lo último que se sabe sobre el asunto . “En este momento no podría decir cuál es el beneficio que reporta a la ciencia, pero ya se nota, aunque todavía no podamos evaluarlo” . Además de su agilidad, el correo electrónico es hoy una herramienta básica para trabajar en común sobre un mismo proyecto . Como aspecto negativo, Sánchez señala —y desde luego no es el único en quejarse— que las redes están saturadas y, consecuentemente, son muy lentas para las necesidades científicas . No lo dijo Sánchez, pero a la vista está que las promesas de introducir tecnologías avanzadas, como los planes que han dado en llamarse Internet 2, son por el momento promesas; nada parece indicar que España esté en camino de poner al día la red del CSIC . El contrapunto a las opiniones entusiastas corre por cuenta del tercer entrevistado, Manuel Rico Sarompas . Aun reconociendo las ventajas del correo electrónico, opina que también tiene inconvenientes, por culpa de la gran cantidad de información insustancial que se cuela por este medio .

“El correo electrónico —afirmó en conversación con iWorld— nos da un trabajo adicional, no siempre satisfactorio . Yo dedico una hora diaria a esta actividad, porque hay que contestarlo todo por cortesía, aunque no interese . Personalmente, mi trabajo está a caballo entre la física y la biología —dirige el grupo de espectroscopia del Instituto— y para mí lo importante es la búsqueda de bibliografía en línea; sabiendo, eso sí, dónde tengo que buscar, para no perder tiempo navegando . Creo que Internet es un apoyo, que no influye para nada en el aspecto creativo pero permite, entre otras cosas, acceder a programas gratuitos, como representación de curvas o tratamiento de datos, que suelen proceder de universidades o de compañías que los ponen a nuestra disposición” .

En suma, Física e Internet forman un binomio inseparable . Así como la WWW nació para responder a las necesidades de los físicos, esta profesión es hoy impensable sin el uso de los recursos que le ofrece la Red . Lo que no significa, como acaba de leerse, que esa necesidad mutua no implique conflictos .

Seguir el rastro

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Los historiadores de la ciencia han tenido, tradicionalmente, dos fuentes de información para su trabajo: los libros y la correspondencia entre científicos . Esta última ha reportado no poca información sobre la génesis de muchos descubrimientos científicos, que gracias a ella han podido comprenderse mejor y servir de punto de partida para nuevos avances . El caso de Wolfgang Pauli ( 1900-1958 ) , físico austríaco descubridor del principio de exclusión, es un buen ejemplo de ello . En los archivos del CERN, cerca de Ginebra, se conserva toda la correspondencia que Pauli mantuvo con otros científicos; su estudio ha permitido a los historiadores seguir el rastro de sus trabajos .

Hoy, es evidente que la correspondencia postal ha desaparecido, sustituída por el correo electrónico, muy rápido y funcional pero mucho más volátil que el papel . Es un tema de reflexión . Hay muchos especialistas en Historia de la Ciencia que se preguntan qué está pasando con la gran cantidad de información que se mueve por la red y que corre el riesgo de perderse para el futuro . Mucha de esa información es irrelevante, sin duda, pero es seguro que una parte al menos debería ser archivada y conservada, so pena de perder el rastro de lo que se está discutiendo en el trabajo cotidiano de los científicos .

Se conocen y difunden, hoy mejor que nunca, los resultados de la investigación, pero no la génesis y el proceso, que son la materia prima para los historiadores de la ciencia . Cuando se publica un libro o un artículo en una revista científica, hay detrás un trabajo ya depurado, pero pocas veces se nos informa de la idea que motivó la investigación, de sus avances y retrocesos, de los errores cometidos en su desarrollo . Ocurre a menudo, en física como en otras ciencias, que el origen de teorías y descubrimientos sólo puede encontrarse en los archivos, cuando se consultan las cartas, cuadernos de notas y documentos iniciales . Pero ahora, cuando casi nadie envía cartas ni borronea cuadernos, se corre el riesgo de perder esa rica información . Es mucha la correspondencia que cada científico escribe y recibe, tal vez más que antes, pero lo que se gana en volumen y en rapidez, puede hacer que se pierda el hilo de la historia de la ciencia .

La historia de la física

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España

CIEMAT

www . ciemat . es

Depto . de Física . Universidad de Alcalá

www . ciencias . alcala . es/fisica

Departamento de Física . Universidad de las Islas Baleares

www . uib . es/depart/dfs

Departamento de Fisica Aplicada I . Universidad del País Vasco

www . vc . ehu . es/wuagacaj

Depto . de Física . Universidad de Alcalá

www . ciencias . alcala . es/fisica

Depto . de Física Aplicada . Universidad de Sevilla

www . cica . es/aliens/dfamnus

Depto . de Física Fundamental y Experimental . La Laguna

www . dfis . ull . es

Universidad de Valladolid

caos . eis . uva . es/indice . htm

Departamento de Física Teórica . Universidad Autónoma de Madrid

www . ft . uam . es

Departamento de Fisica Teórica . Universidad de Zaragoza

dftuz . unizar . es

Depto . de Física Teórica y del Cosmos . Universidad de Granada

deneb . ugr . es

Departamento de Termodiámica . Universidad de Valencia

www . uv . es/termo

Facultade de Física . Universidad de Santiago de Compostela

zfis . usc . es

Grupo de Altas Energías . Universidad Complutense de Madrid

www . gae . ucm . es/welcome . espanyol . html

Grupo de Electromagnetismo . Universidad de Valladolid

rococo . ele . cie . uva . es

Grupo de Física Estadística . Universidad Autónoma de Barcelona

circe . uab . es

Grupo de Física Fundamental . Universidad de Oviedo

condmat1 . ciencias . uniovi . es

Grupo de Física Nuclear . Universidad de Salamanca

web . usal . es/~gfn

Grupo de Teoría de los Fluídos . CSIC

www . fluid . iqfr . csic . es

Instituto Carlos I de Física Teórica y Computacional . Granada

www . ugr . es/~cphys/Welcomeg . html

Instituto de Estructura de la Materia . CSIC

malika . iem . csic . es

Institut de Fisica d´Altes Energies . UAB

u1 . ifae . es

Instituto de Física Aplicada . CSIC

www . ifa . csic . es

Instituto de Física Corpuscular . Universidad de Valencia

ific . uv . es

Instituto de Física de Cantabria . CSIC-Universidad de Cantabria

www . gae . unican . es

Instituto de Fusión Nuclear . Universidad Politécnica de Madrid

www . denim . upm . es

Lab . Astrofísica Espacial y Física Fundamental .

www . laeff . esa . es

Lab . Física de Sistemas Pequeños y Nanotecnología . CSIC

www . fsp . csic . es

Lab . de Física de Superficies . Universidad Autónoma de Madrid

www . fmc . uam . es

Lab . de Optica . Universidad de Murcia

iriso . fcu . um . es

ExtranJero

Albert Einstein Online

www . westegg . com/einstein

Center for the History of Physics

www . aip . org/history

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wwwas . cern . ch/ASinfo/AS-SI/archives/Welcome . html

California Institute of Technology Archives

www . caltech . edu/archives

Inventory of Sources for the 20th . Century Physics

www . peak . org/~danneng/www/ISHTCP2 . html

Newtonia

home . cern . ch/~mcnab/n

Noted Figures in Physics

144 . 26 . 13 . 41/phyhist

Niels Bohr Archives

www . nbi . dk/NBARCHIVES

Oregon State University Collections

osu . orst . edu/dept/Special_Collections

Pavia Physics Project

chifis1 . unipv . it/museo/ppp . htm

The Einstein Papers Project

albert . bu . edu

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Otros lugares

www . cern . ch

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www-laacg . atdiv . lanl . gov/accphys . html

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 Piedad Bullón. [01/03/1999 ]