Comunidades virtuales

Desde hace algún tiempo está de moda hablar de las comunidades virtuales, conjuntos de personas unidas por la Red en algún interés común . Este artículo clarifica algunos conceptos y da algunos ejemplos que puedan ser útiles para la construcción y gestión de estas comunidades del futuro .

Una comunidad virtual, como su propio nombre indica, es un conjunto de personas agrupado en torno a algo que les une . Como esas personas no suelen conocerse físicamente, sino que se encuentran necesariamente limitadas a la parte de su personalidad que pueda transmitirse a través de un teclado y de una pantalla, se dice que es una comunidad “virtual” .

Es importante resaltar que una comunidad no se constituye simplemente por la mera agrupación o conglomerado de personas, sino que es necesario algún foco externo a ellas que la cohesione, así como una finalidad común ( por ejemplo, charlar, intercambiar información o realizar un proyecto determinado ) .

Tipos de comunidades virtuales

Dependiendo del tipo de factor aglutinante que se utilice, se puede decir que existen tres ( al menos ) tipos distintos de comunidad virtual . Estos tipos básicos son:

- Comunidad centrada en las personas .

- Comunidad centrada en un tema .

- Comunidad centrada en un acontecimiento .

Personas . El primer tipo, la comunidad centrada en las personas, es tal vez el más conocido y popular de todos . La gente se reune fundamentalmente para disfrutar del placer de su mutua compañía . A esta clase pertenecen los archiconocidos chats o cuartos de charla .

Temas . La comunidad centrada en un tema requiere que las personas que la componen sientan un interés concreto hacia algo externo . Es decir, ya no se reunen para charlas sin más, sino que se reunen para charlar de algo concreto o para contribuir juntos a la creación de un contenido o de un proyecto . Por ejemplo, un foro de discusión de política o una lista de correo de los colaboradores de una publicación, en la que intercambian ideas o conocimientos, pertenecerían a esta categoría .

Acontecimientos . La comunidad centrada en un acontecimiento es una agrupación de personas interesadas en un acontecimiento externo concreto, como pueden ser los oyentes de un programa de radio o los participantes en un chat con invitados . A diferencia de los tipos anteriores de comunidad, aquí los miembros de la misma coinciden en una ocasión concreta ( el acontecimiento ) y pueden no volver a verse más o no tener más contacto entre sí .

Las comunidades virtuales son tan antiguas como la misma Internet e incluso más todavía: de la época de las BBS ( Bulletin Board Services, Tablones de Anuncios Electrónicos ) . En Internet siempre han proliferado porque, incluso aunque haya escasez de contenidos interesantes en otros lugares, las personas en sí son todas diferentes, originales y variadas, por lo que al tomarse las personas a sí mismas como contenidos surgen de forma espontánea . Se puede decir que allá donde haya suficiente gente surgirán comunidades virtuales .

Características de una comunidad virtual

Los chats o cuartos de charla son lugares donde la gente intercambia sus comentarios en tiempo real . Por naturaleza son bastante efímeros, por lo que no se suelen decir cosas excesivamente transcendentes ya que los mensajes permanecen en pantalla durante algunos segundos, nada más . Resultan ideales para relajarse y hacer amigos e incluso hay quien los usa para “ligar” . De hecho, buscar novio/novia es una de las necesidades humanas básicas y, en la práctica, es la actividad responsable del éxito de casi todos los chats .

Aunque es posible archivar el contenido de los chats en un fichero de registro ( log, básicamente un archivo de texto ) , cuando se repasan las conversaciones uno se da cuenta del escaso interés de las cosas que se dicen . Tal y como se comentó antes, lo que importan aquí son las personas .

Los foros de discusión o debate, por otra parte, contienen conversaciones más interesantes que los chats . Al permanecer los mensajes expuestos durante más tiempo, los participantes se encuentran motivados para leer las contribuciones realizadas por participantes anteriores, y elaborar sobre ellas . Los mensajes suelen tener mayor longitud que los de los chats e incluyen argumentaciones, no simplemente opiniones . Algunos foros de discusión ( o tertulias ) mantienen sus aportaciones expuestas a los visitantes incluso durante años, y no es infrecuente que antes de empezar a participar en ellos las personas pasen unos días, incluso unas semanas, leyendo lo que envían los demás participantes para no comenzar dando un paso en falso .

Tanto los chats como los foros son formas de contenido aportado por los visitantes . En la practica resulta casi imposible construir una comunidad a partir exclusivamente de las aportaciones de los demás, y el contenido propio de los administradores o responsables de una comunidad virtual suele mezclarse con los mensajes de los visitantes . Por ejemplo: la mayor parte de los periódicos en Internet incluyen, después de cada articulo, un foro para que los lectores puedan expresar su opinión y aportar nuevos puntos de vista a los del articulista . Esta es una forma de convertir un buen contenido en una buena comunidad virtual .

Comunidades virtuales en España

En España existen unas cuantas comunidades virtuales, la más importante de las cuales es Ciudad Futura ( www . ciudadfutura . com ) , una ciudad virtual que ofrece diversos servicios de comunicación a sus visitantes y ciudadanos, desde cuartos de charla hasta foros de discusión o tertulias, pasando por una base de datos que incluye a todos sus ciudadanos para poder encontrar a la persona más adecuada para hacer amistades vía correo electrónico . Incluso existe una subcomunidad centrada en contar chistes nuevos cada día, llamada “El Chistómetro” . Ciudad Futura es un lugar construido en buena parte por sus visitantes, ya que ofrece espacio y promoción gratuitos a todos cuantos quieran albergar allí sus páginas web de calidad, lo que aumenta su dimensión de comunidad .

Otras comunidades importantes, aunque más restringidas en su alcance son, por ejemplo, Teknoland ( chat . teknoland . es ) que incluye uno de los cuartos de charla españoles mas antiguos y conocidos . También Mundo Latino ( www . mundolatino . org ) es un lugar antiguo y conocido, si bien de ámbito mayoritariamente hispano . Su creador, el holandés Joost Scharrenberg, capturó perfectamente el espíritu latino en lo que es probablemente la tertulia con mayor solera y antigüedad de toda la Red, su Bar Café “La Opinión Latina” ( www . mundolatino . org/barcafe ) .

Una ciudad virtual en castellano que fue pionera en este área es Numancia ( www . laeff . esa . es/~crb ) , realizada como tesis doctoral por tres alumnos del laboratorio aeroespacial de la Escuela Superior de Aeronáuticas, y que permitía a sus ciudadanos crear unas páginas personales donde figuraban sus datos básicos . Numancia introdujo conceptos que fueron explotados posteriormente por otras comunidades, y dentro de la Internet en español ha adquirido la categoría de mito .

El Ágora ( www . el-agora . com ) es una comunidad virtual de foros de discusión, única en su género en español . Agrupa cientos de foros de los mas diversos temas y diariamente acuden a ella muchos miles de personas . Cada foro de El Ágora pertenece a un webmaster distinto, pero al estar aquellos foros que tienen más vida indexados en la página principal de El Ágora, todos se benefician de los visitantes de los demás . Lo que hace a El Agora una comunidad diferente de todas las restantes es que se produce gracias al esfuerzo conjunto de muchos webmasters, cada uno manteniendo su foro particular . La unión de todos esos foros cobra un interés concreto, ya que es posible visitar El Agora sabiendo que pueden encontrarse discusiones sobre cualquier tema . Aunque los webmasters mantienen sus foros sin intenciones especiales de colaborar entre sí, la magia de Internet es tal que el efecto de colaboración y su consiguiente sinergia se produce para aquellas personas que consideran El Agora uno de los mejores lugares de discusión, en general, en lengua española .

La vida en una comunidad virtual

Una vez establecida la característica fundamental de las comunidades virtuales, que sus miembros construyen su contenido, conviene hablar de sus ventajas, sus posibles problemas, y las formas de solucionarlos .

Para el webmaster la creación de comunidades virtuales presenta dos ventajas claras y distintas . Por una parte, al estar producido el contenido por sus usuarios, le evitan el importante problema de actualización de su sitio web . Cualquier persona que haya intentado con seriedad construir un web conoce el enorme esfuerzo ( y por consiguiente costo ) que implica el disponer de un contenido valioso y renovado con frecuencia . Si los contenidos que se ofrecen no son exclusivos o cuando menos valiosos, los visitantes no se molestarán en quedarse . En este sentido, la comunidad virtual ofrece contenidos exclusivos ya que las personas son necesariamente diferentes .

La segunda ventaja para el webmaster es que las comunidades virtuales producen un grado de fidelización de los visitantes bastante mayor del normal en Internet . Una web de contenido puede ser visitada, pongamos, una vez a la semana ( excepción hecha de los periódicos que se renuevan cada día ) suponiendo que en ese tiempo haya podido actualizarse el contenido . Sin embargo, no es raro que los habituales de una comunidad virtual acudan diariamente a encontrarse con otras personas o conocer sus opiniones o aportaciones . Esto es así porque el grado de renovación de contenido de un chat, por ejemplo, no es que sea de una vez al día, sino que se renueva completamente una vez cada diez segundos en cuanto los mensajes han desaparecido de la pantalla .

Una razón importante por la cual muchos lugares de contenido aportado por los visitantes no llegan a cuajar como auténticas comunidades es la desigualdad en la participación . Es un hecho que unos pocos usuarios aportan la mayor parte del contenido mientras que la mayoría restante aporta algo rara vez, o incluso nunca . Desgraciadamente, la minoría de personas que más escriben, pocas veces suelen ser las más interesantes, con lo que sin intervención externa la posible comunidad quedaría lejos de maximizar su potencial . La naturaleza de Internet hace que cualquier chorro de contenido generado por los visitantes se encuentre dominado por material de bajo interés .

Otro problema surge de la naturaleza no editada de los mensajes . En otras palabras: los mensajes enviados se publican tal cual, sin modificaciones ni ediciones . Aquí se incurre en el riesgo de recibir muchísimos mensajes vacíos de contenido, que no tienen que ver con el tema en cuestión ( como el típico caso de publicar un anuncio del tipo “busco amigos” en un foro exclusivamente dedicado a la política, por ejemplo ) . A veces los usuarios elevan en exceso el tono y entran en discusiones viscerales ( donde los mensajes pueden ser del tipo “ ¡ Pero cómo te gusta ese grupo de música si es una bazofia ! ” ) cuando no de insultos puros y simples . Queda claro que este es un problema que puede llegar a destruir una comunidad virtual .

Una solución obvia consiste en disponer de alguien que se ocupe de enviar mensajes interesantes, así como contestar a mensajes puestos por terceros . También puede borrar mensajes fuera de lugar o encontrar algún mecanismo para dar prioridad a los mensajes más interesantes, como hacen, por ejemplo, en El Chistómetro de Ciudad Futura, en donde el encargado de esa comunidad realiza semanalmente una selección de los chistes que le parecieron de mayor calidad . Este alguien puede ser uno mismo o puedes er uno de los visitantes habituales de la comunidad que acepte llevar a cabo tal labor . El espíritu solidario de Internet así como lo novedoso y divertido del trabajo hace que no sea demasiado difícil encontrar personas dispuestas a acometer la tarea .

Otra solución, menos obvia pero llevada a cabo con éxito en algunos casos, consiste en disponer de un lugar en el cual verter los impulsos agresivos . Por ejemplo: Teknochat incluye “Insultos” como uno de sus canales de charla ( así consiguen que los que quieran insultarse vayan allí y dejen en paz a los demás en los restantes cuartos ) o El Chistómetro incluye “El Quejómetro”, un tablón parecido al de chistes pero que sirve para quejarse, opinar, buscar amigos o todas esas cosas que estarían fuera de lugar en un foro dedicado sólo al humor .

Otro buen medio para descargar mensajes fuera de lugar de la comunidad virtual consiste en poner un servicio público de anuncios clasificados . Así nadie entrará en un foro de deportes pidiendo una actualización de un programa ( por ejemplo ) , sino que buscará en la sección “Informática y Ordenadores” . Existen servicios de anuncios clasificados gratuitos que pueden personalizarse para que parezca que forman parte de la propia web y de paso ofrecer un contenido más a los visitantes que lleguen .

Puesta en marcha

Para realizar una comunidad virtual lo primero que debe tenerse claro es cuál de los modelos posibles de comunidad ( centrada en la gente, centrada en un tema, centrada en un acontecimiento ) se va a desarrollar .

Si se realiza una comunidad virtual centrada en la gente, conviene disponer de un chat para utilizarlo como herramienta vinculadora . En este caso un chat es una herramienta mucho más a propósito que un foro de discusión ya que permite poner a la gente en contacto de una forma mas directa y espontánea, que es lo que se persigue en este tipo de comunidad .

Una vez conseguido o licenciado un chat se presenta un problema más importante: ¿ Cómo llenarlo de gente ? En los primeros tiempos de Internet este problema no existía . Había pocos chats y se llenaban enseguida . Ahora poner un chat es muy fácil, pero un chat vacío no constituye una comunidad virtual, así que tendrá que pensar en algo para poblarlo . Algunos consejos:

Salas . Si no se tienen demasiados visitantes no conviene crear varias salas . Lo mejor es un chat de una sola sala; de este modo los visitantes que lleguen no se dispersarán .

Diferenciación . Hay que procurar que la comunidad virtual basada en la gente sea distinta de los chats indiferenciados como existen en Internet . Para distinguirla se puede, por ejemplo, intentar crear un ambiente especial ( puede ser humorístico, romántico, cultural… cualquier cosa sirve, con tal de que se diferencie de los demás ) .

Reuniones . También se puede, para consolidar y dar un carácter distinto a una comunidad incipiente, realizar reuniones en persona con los asistentes al chat . Lo normal es que los visitantes habiten en grandes ciudades españolas, con lo que este paso no es difícil, y además ayuda a conseguir que los visitantes se sientan “miembros” de la comunidad y no simplemente visitantes de un chat cualquiera .

Si por contra se ha optado por un modelo de comunidad virtual centrada en un tema, lo mas importante sera la creación de un contenido propio capaz de atraer y retener a la mayor cantidad de visitantes posibles . Este tipo de comunidad se vincula bastante mejor alrededor de un foro de discusión por dos motivos: el primero es que un foro permite un tipo de mensajes más y mejor pensados que los de las salas de chat, debido a que se tiene más tiempo para reflexionar sobre lo que va a decirse . El segundo es que los mensajes permanecen mas tiempo expuestos y por tanto hay mas posibilidades de que alguien con puntos de vista interesantes o nuevos vea el mensaje y realice alguna aportación de interés . Por el contrario un chat no funcionaría bien porque, salvo que se realicen en días y horas determinados, los chats temáticos no funcionan . Una lista de correo resulta muchas veces un buen complemento para este tipo de comunidad .

Un foro de discusión no es la única posibilidad de crear una comunidad centrada en el contenido, aunque sí es la mas asequible . También pueden realizarse programas específicos que permiten el intercambio mas especializado de información por parte de los miembros de la comunidad, aunque esta opción, por requerir mayor conocimiento técnico, es menos utilizada . Un buen ejemplo de este tipo de comunidad lo constituiría el Club de Ajedrez de Ciudad Futura ( www . ciudadfutura . com/juegos/ajedrez ) constituido en torno a un programa en Java que permite que todos aquellos aficionados al ajedrez encuentren contrincante y jueguen partidas entre sí . Este programa incluye un pequeño chat pero en rigor no sería necesario, y únicamente siendo capaces de entablar partidas con otros miembros del club sería suficiente para sentirse miembro .

Listas de correo

Otra posibilidad más es una lista de correo . Esta posibilidad cobra un interés especial cuando las comunidades son “cerradas”, es decir, para acceder a los mensajes de otros es requisito ser previamente miembro de la misma . También es una forma segura y barata de comunicarse con los visitantes de un web de contenido, recordándoles de forma periódica las novedades introducidas o cualquier otra cosa que sirva para que se acuerden de nuestra existencia .

En este tipo de comunidad virtual centrada en el contenido tiene importancia la figura del moderador . Dado que los mensajes van a quedar expuestos durante más tiempo, conviene que entre la menor cantidad de “ruido” posible . En un chat alguien insulta y al cabo de unos segundos los insultos han desaparecido de la pantalla . En un foro unos insultos o unos mensajes que no tienen nada que ver con el tema propuesto, y permanecen largo tiempo y pueden dar una mala imagen de la comunidad .

Por último, para crear una comunidad basada en un acontecimiento lo esencial es disponer de un buen e interesante acontecimiento que administrar . Puede ser desde una conferencia de prensa, un festival, hasta, más típica y asequiblemente, una entrevista o chat con invitados . Interesa recalcar que este tipo de comunidades no requieren necesariamente un chat . Una buena muestra la tenemos en la emisora de televisión por Internet Botón TV ( www . boton . com ) que periódicamente congrega a sus fieles para proponerles una serie de entrevistas en exclusiva . En este caso la novedad del medio suple la menor interacción de sus visitantes entre sí .

Si no se dispone de ningún acontecimiento una solución expeditiva consiste en crearlo, como hizo la americana Jenny ( www . jennicam . org ) , que se conecto una cámara de vídeo que ofrecía a sus fieles y seguidores las imágenes de cuanto hacia en la “vida real”, sin excluir los momentos que pasaba en la ducha o en la cama . Tuvo tanto éxito que ahora su comunidad virtual es de pago, aunque existe un área de invitados gratuita .

Conclusión

Probablemente las comunidades virtuales no han hecho más que empezar en Internet, un medio ideal para conectar a personas que se encuentran físicamente distantes . Los modelos posibles para el futuro son muchos, desde un pequeño poblado en el que todos se conocen y se aprecian hasta el de una enorme ciudad de gente extranjera pero que comparten objetivos comunes .

Este ultimo modelo podría llevar a lo que algunos autores han denominado “mega-colaboración” como una de las formas dominantes de interacción comunitaria en el futuro . La mega-colaboración es la idea de que el comportamiento colectivo de millares de personas es capaz de formar un entorno constructivo en el que el valor se deriva de la suma de las acciones emprendidas, aunque cada acción concreta sea tomada por cada individuo en su propio provecho . Por ejemplo, uno de los productos más interesantes de Internet, Alexa ( www . alexa . com ) , utiliza a los internautas para construir entre todos un mapa bastante completo de Internet que incluye valoraciones de calidad de los sitos web visitados . El que cada internauta visite los lugares que más les gusten, y les vote positiva o negativamente, por sus propios intereses, no impide que el producto resultante sea de gran valor para todos .

Ejemplos de comunidades virtuales

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Estas son las direcciones, a modo de guía rápida de ejemplos actuales, de algunas de las comunidades virtuales basadas en gente, temas y acontecimientos que se han mencionado en este artículo .

Ciudad Futura www . ciudadfutura . com

Teknoland chat . teknoland . es

Mundo Latino www . mundolatino . org

Numancia www . laeff . esa . es/~crb

El Ágora www . el-agora . com

Internet Botón TV www . boton . com

Jenny www . jennicam . org

Materiales para una Comunidad Virtual

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A continuación encontrará una lista de algunos de los materiales que puede emplear para crear su propia Comunidad Virtual .

Foros de discusión y debate

El Ágora ( www . el-agora . com ) . Un buen foro de discusión parecido a los de las conocidas news de Usenet, gratis y ademas en español .

Chat

ParaChat ( www . parachat . com ) . El cuarto de charla mas conocido y popular de toda la Internet, con mas de 100 . 000 usuarios . Gratuito .

InforChat ( www . inforchat . com ) . Otro sistema de chat en castellano, pero en el que no se pueden tener canales en exclusiva .

Listas de correo

MakeList ( www . makelist . com ) . Listas de correo gratis y sin publicidad ( en inglés ) .

Liszt ( www . liszt . com ) . Estas listas son gratis, pero contienen publicidad, y se encuentran en inglés .

Cool List ( www . coollist . com ) . Otro sistema de listas parecido a Liszt, también en inglés .

Anuncios clasificados gratis

El Pregonero ( www . pregonero . com ) . Integra en cualquier web un sistema de anuncios clasificados gratuitos en español .

Recursos para Webmasters

Internet Gratis ( www . ciudadfutura . com/internet-gratis ) . Una gran coleccion de los recursos gratis que existen en internet .

Internet por el morro ( www . areas . net/porelmorro ) . Páginas de recursos gratuitos, de Manuel Barberán, en donde se puede encontrar mucha información de utilidad en este sentido .

Álvaro Polo ( planet@ciudadfutura . com ) es Director de Grupo Planet ( www . grupoplanet . com )



 Alvaro Polo. [01/06/1998 ]